Martes 16th agosto 2022,

Curiosidades e Historia

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La foca monje o ´vell marí´

posted by Vicente
La foca monje o ´vell marí´

Por  Miguel Angel González

     Suele suceder que echamos en falta aquello que un día tuvimos y ya no tenemos. Ocurre con la foca monje, mamífero marino que hace muchas décadas desapareció de nuestras aguas en las que, sin embargo, fue tan común en otros tiempos como lo son hoy los cormoranes y los atunes. Pero no es un hecho que pueda sorprendernos. Sabemos que son muchas las especies animales que están desapareciendo por la creciente presión humana sobre el medio terrestre y marino. En nuestros campos, por ejemplo, es casi un milagro toparse con una jineta, mientras que los erizos y las lagartijas están reduciendo drásticamente sus poblaciones. Y no nos va mejor en el mar, donde empiezan a mermar los meros, los delfines, las tortugas y los pulpos. En estos últimos casos, tal vez estaríamos a tiempo de evitar su desaparición si tomáramos las medidas oportunas –cosa poco probable–, pero es evidente que en el caso de la foca mediterránea hemos llegado demasiado tarde. Precisamente por eso les dedicamos estas notas.

     En primer lugar y para evitar errores de bulto, tal vez convenga aclarar que, aunque generalmente situamos a las focas, junto a las morsas y leones marinos, en las gélidas aguas del Atlántico norte donde las cazan los esquimales, a la foca monje se la conoce también como foca mediterránea, precisamente, porque su hábitat natural ha estado siempre en las aguas cálidas de nuestras latitudes y prueba de ello la tenemos en que todavía sobreviven pequeñas colonias de veinte o treinta especímenes en las costas mauritanas, turcas, argelinas, albanesas, del Sáhara occidental, en la península de Cabo Blanco y, sobre todo, en aguas de las Cícladas y las Espóradas, en cuevas marinas de pequeñas islas como Citerea, Cerigoto, Epitanisa, Ipapanti, Rodos y Paxos. El problema es que su población total no supera en estos momentos los 600 ejemplares, por lo que hace tiempo que esta especie figura en la lista de animales con grave riesgo de extinción.

     En segundo lugar, dado que es un animal con el que no estamos familiarizados, no estará de más recordar que estamos hablando de un mamífero marino como las ballenas, los manatís y las marsopas, a los que llamamos pinnípedos porque sus extremidades se han transformado en pequeñas aletas. De cuerpo oblongo –es decir, longilíneo pero levemente rechoncho–, con cola de pez ancha y corta, la foca monje tiene una piel extraordinariamente lustrosa y alisada que por dentro protege al animal con una gruesa capa de grasa. Su color es agrisado, casi negro, con grandes manchas blancas en el vientre, razón de su nombre, foca monje o Monachus monachus, no en vano recuerda el hábito frailuno que es negro por detrás y blanco por delante. En estado adulto puede medir tres metros y pesar 350 kilos. Su cabeza es pequeña y achatada con relación a su cuerpo, sin pabellones auditivos visibles, hocico de perro con bigotes largos, orificios nasales orientados hacia arriba, 16 pares de dientes y unos ojos grandes, negros y muy expresivos. Su agudeza visual y nocturna es notable gracias a la especial curvatura de su cristalino y a una segunda retina parecida a la de los felinos. Suele vivir media centuria y es una excelente buceadora y nadadora que puede sumergirse, durante 10 minutos, a 70 metros de profundidad. Su régimen alimentario se adapta a la fauna del lugar que habita pero, amiga del buen yantar, selecciona meros, langostas, congrios, morenas, calamares, crustáceos y pulpos.

     Y la calidad no va en menoscabo de la cantidad, pues se zampa 10 o 15 kilos de pescado al día. Es un animal vivaz, juguetón y domesticable, razón de que se le capturara y adiestrara para actuar en circos, donde, a cambio de unas sardinas, jugaba en pequeñas piscinas con aros y pelotas o aplaudía entusiásticamente con sus pequeñas aletas. De costumbres sedentarias, estas focas suelen vivir en pequeños grupos y su handicap está en que, cuando salen a tierra, se desplazan con dificultad, arrastrando todo el cuerpo con el pequeño impulso que se dan con las aletas delanteras, circunstancia que las hace tan lentas y vulnerables que se las puede matar –así se hacía, en ocasiones– hundiéndoles el cráneo a garrotazos. Sus únicos depredadores son los grandes tiburones y las orcas, por lo que la razón de su desaparición ha estado en la feroz persecución de la que ha sido objeto por parte del hombre en el s. XIX y principios del siglo pasado. Se la cazaba por su carne, su grasa y, sobre todo, por su piel que tenía un excelente mercado.

     Con ella, nuestros payeses se hacían sandalias, botas, sombreros de invierno y petacas. Pero la foca también era objeto de un odio cerval por parte de los pescadores, pues les robaba las capturas, rompiendo sus redes y aparejos. En ocasiones, la foca quedaba atrapada en las redes y los pescadores, como si hubieran cazado al mismísimo demonio, la mostraban orgullosos en las lonjas a donde el personal acudía para ver al estrambótico animal que la leyenda decía que provenía de la coyunda de hombres y sirenas. Basta acudir a la hemeroteca de Diario de Ibiza para ver que su captura –muchas veces por disparo de escopeta– se tenía por excelente noticia. Pero también contribuyó a su desaparición la presión que su hábitat sufrió con el paso de los años. De aquí que, aunque en un principio recalaran en las playas codolares y en los arenales para parir, generalmente una única cría tras 11 meses de gestación, al verse acorraladas por la creciente presión humana, tuvieran que refugiarse en cuevas accesibles sólo por mar. Y así fue como su población fue decreciendo en nuestras aguas hasta desaparecer totalmente. Pero dejémoslo aquí. Ya tendremos ocasión otro día de hablar de los recuerdos que nos dejó su presencia en Ibiza y Formentera.

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